Cómo una idea para salvar a Manor acabó siendo la última revolución de la F1

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En el cockpit del MCL36 y desde las cámaras onboard se podrán ver una serie de paneles digitales dinámicos que cambian para mostrar diferentes logotipos de patrocinadores. Las posibilidades que eso abre la nueva tecnología en el mundo comercial de la Fórmula 1 son infinitas, y es casi seguro que el deporte lo adoptará a medida que los equipos busquen ofrecer a las marcas una mejor relación calidad-precio.
Las escuderías ya no se limitarán a vender un espacio en su coche una única vez, ahora tienen pueden poner múltiples patrocinadores que obtengan parte de su acción, incluso podrían organizar subastas para los interesados que quieran participar en el último segundo.
Podrían verse diferentes logotipos en la parte izquierda y derecha del monoplaza, o que un patrocinador se muestre solo después de una victoria o que se vea durante un número determinado de vueltas.
El futuro puede ser fascinante en cuanto a la forma en que los equipos actuales de Fórmula 1 podrían utilizar esa tecnología, pero la idea original surgió en realidad como un medio para tratar de ayudar a la supervivencia de uno de los más modestos. Si retrocedemos unos años, Manor había pasado por una serie de altibajos a través de sus diversas formas como Virgin y Marussia.
Fue el que más aguantó de los nuevos conjuntos, pero su última aparición en la categoría llegó en 2016, cuando intentaban asegurarse una financiación necesaria para garantizar una supervivencia a largo plazo. Una de las empresas con las que Manor trabajaba era Silverstone Paint Technology [SPT], que suministra a la mayoría de la parrilla sus revestimientos.
La imposibilidad de Manor de comprometer su espacio en la decoración con los patrocinadores debido a su naturaleza de impredecible en cuanto a acuerdos y al hecho de que no querían malvender sus inmuebles de primera calidad demasiado baratos, hizo pensar al cofundador y director general de SPT, Mark Turner.
Se preguntó si había una forma de rotar rápidamente los patrocinadores sin las complicaciones que suponía tener que poner y quitar pegatinas sin parar. De ahí surgió la idea de hacerlo de forma digital, lo que llevó a Turner a crear la empresa Seamless Digital, que será socia del equipo de McLaren a partir del GP de Estados Unidos 2022.
“Manor diseñaba sus carrocerías que tenía sin esos grandes espacios vacíos para los socios que nunca se materializaban”, explicó en una entrevista exclusiva con Motorsport.com. “Eso nos hizo pensar en cómo se puede monetizar el deporte de una manera diferente para no depender de un solo patrocinador. ¿Y qué tipo de tecnología existe que puede ayudar para ello?”.
“Así que buscamos formas de cambiar rápidamente. ¿Podemos modificar las marcas en un coche de carreras? ¿Podemos cambiarlo de sector en sector? ¿Se puede poner una marca diferente en el lado izquierdo y el derecho del monoplaza?”, cuestionó Turner. “Tenía que ser un impacto mínimo, una penalización mínima desde el punto de vista del peso, y de ahí surgió la idea”.
Aunque finalmente Manor no lo consiguió, ya que los problemas financieros de finales de 2016 lo llevaron a la quiebra, el grupo de Seamless Digital siguió trabajando en el proyecto. Y, después de pasar los primeros conceptos de sus diseños por la FOM, y de hablar con los equipos, la tecnología ha llegado para estar lista para salir a pista con McLaren.
Aunque los paneles digitales dinámicos son una tecnología pionera, sería un error sugerir que son simplemente un truco. Hay un aspecto que queda muy claro con Turner, y es que los paneles solo podrían justificar su lugar en el coche si no empeoraran el rendimiento.
Para ello, debían crearse de forma que no hubiera ningún impedimento aerodinámico, en donde el panel sobresaliera de la superficie lisa del coche. Por lo tanto, están diseñados para integrarse perfectamente en la carrocería del monoplaza.
Además, su peso tenía que estar en consonancia con otros elementos que no son de rendimiento, como la pintura y la decoración, en los que se aceptan algunas concesiones por el bien del equipo.
“Ya trabajamos con el 70% de la parrilla, proporcionando revestimiento de rendimiento y estéticos, por lo que siempre buscamos reducir la masa o mejorar el acabado de la superficie”, continúa. “Mientras lo hacemos, tenemos el ojo puesto en que sea un objetivo de peso aceptable, así que desde los trabajos de pintura más pesados de 2021, que eran de más de tres kilos, hemos bajado unos mil gramos, eso nos ha dejado el punto de referencia como nuestra métrica de lo que es el éxito en el sistema. La parte [dinámica] del McLaren pesa unos 200 gramos, pero seguimos desarrollando el diseño”.
Seamless Digital también está estudiando la posibilidad de utilizar el sistema en cascos en el futuro, donde los paneles pueden ser mucho más pequeños: “En los cascos, la masa total es de solo 16 gramos, eso es solo un pequeño porcentaje de lo que ocupa el casco con la pintura, incluyendo el cableado y la electrónica que producimos de manera interna”.
“Además, consume 11 miliamperios en reposo y unos 60 durante la transición de imágenes. Los requisitos de consumo de energía son realmente bajos, además, no hay nada que influya en la aerodinámica, por lo que es fluido, y eso es lo que queríamos conseguir”, dijo Turner.
Los paneles también han tenido que ser alimentados de forma que no consumieran nada del coche, por eso utilizarán una tecnología de bajo consumo similar a la que se emplea en los libros digitales, por lo que, de momento, solo son de dos colores.
La tecnología aún no está preparada para los paneles de un espectro cromático completo, pero eso es algo que podría llegar más adelante.
Por el momento, los paneles dinámicos solo funcionan en pequeñas zonas junto al cockpit de McLaren en las sesiones de entrenamientos libres, pero es evidente que hay margen para que sean más grandes y audaces en el futuro. Turner afirma que, en teoría, nada impediría que se cubrieran grandes zonas de los coches con ellos, pero considera que, en última instancia, el factor de rendimiento será el que dicte las cosas.
“Pueden crecer bastante más”, afirmó. “Pero lo principal que limitará ese crecimiento es que nosotros, como organización, no queremos hacer nada que se desvíe de la narrativa de rendimiento, que es nuestro objetivo”.
“Podríamos tener una pantalla de 90 centímetros por 50, pero no creemos que se algo eficaz de hacer las cosas, así que no pensamos en tener grandes áreas de la cubierta motor llenas de ellas en un futuro próximo”, comentó. “Sin embargo, lo que hay que hacer es buscar la forma de integrar eso sin problemas en la decoración, tenerlo como parte de la misma, y dónde se aplica mejor desde el punto de vista del rendimiento”.
Aunque McLaren tiene los derechos exclusivos para utilizar los paneles esta temporada, Turner cree que, a partir de 2023, otras escuderías podrían seguir su ejemplo en un fascinante camino de desarrollo. Hay un mundo de distancia entre cómo se originó la idea y cómo se llegó a la actualidad, pero semilla inicial de Manor puso el fue el inicio.
Como dijo Turner: “Fue muy triste ver cómo Manor cerraba sus puertas, pero nos mantuvo inspirados y con ganas de hace esto”.
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